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El gobierno espera revivir las vibrantes industrias de cítricos y bananos.

Nicole Quilter

En los últimos años, la producción de ambos productos básicos ha disminuido, según el Instituto de Estadística de Belice. Sin embargo, en noviembre del año pasado, los ingresos del banano se valoraron en 5,6 millones de dólares, frente a los 4,6 millones de dólares de 2022. Los cítricos también aumentaron 0,4 millones de dólares en comparación con 2022. Históricamente, las industrias han generado importantes ingresos extranjeros para el país, pero las exportaciones de ambas frutas han disminuido drásticamente. El ministro de Agricultura, José Mai, dice que si bien se está trabajando para abordar los desafíos que enfrentan las industrias, les llevará algún tiempo recuperarse.

José Abelardo Mai, Ministro de Agricultura: “Ambas industrias han atravesado desafíos muy difíciles. En los cítricos, la enfermedad simplemente está ahí. Hemos estado trabajando con ellos, se están probando nuevas variedades de cítricos en este momento y algunas de ellas están empezando a dar frutos. Parecen bastante prometedores, pero la enfermedad ha causado muchos daños a los cítricos. El Primer Ministro ha nombrado un grupo de trabajo para examinar la situación de los cítricos y hacer recomendaciones. En ese grupo de trabajo, mi ministerio está representado nuevamente por Hugh O’brian y se supone que regresarán en cualquier momento, creo que en la próxima semana, con un informe para determinar qué hacemos con los cítricos. Pero estoy de acuerdo con usted en que los cítricos se encuentran en una situación muy difícil en estos momentos. Los plátanos no han sido tan malos debido al cambio climático. El mayor problema del banano es la sigatoka y la alta tasa de fertilización requerida. Entonces, durante el tiempo en que el precio del fertilizante aumentó en un 300%, los agricultores no pudieron fertilizar como lo requería la planta, por lo que tuvimos una caída en la producción y dos debido al exceso de lluvias tuvimos sigatoka que simplemente entró e hizo mucho daño y sabes que cuando tienes sigatoka tienes que quitarle las hojas. Cuando le quitas las hojas a la planta de banano y solo dejas tres hojas funcionales en la planta, la fruta que se cosecha de esa planta no llegará a los mercados de EE. UU. ni a los europeos porque madura en el camino, por lo que la fruta debe descartarse para el mercado de exportación. Esto ha causado problemas importantes. Estamos viendo ligeros aumentos con respecto al trimestre del año pasado según un informe que recibí, así que espero que hayamos otorgado un pequeño préstamo para que intenten adquirir los insumos que serán necesarios para el sector bananero. Estamos viendo un aumento marginal, pero aún no vemos el aumento, pero esperamos que si el clima lo permite y no llueve mucho podremos controlar la sigatoka y los precios de los fertilizantes están bajando ahora. Es de esperar que los agricultores puedan aplicar fertilizantes como deberían”.

El Ministro Mai dice que durante la administración pasada, el sector agrícola fue descuidado y explicó que el Gobierno de B está trabajando con los agricultores del sur para diversificar sus cultivos.

José Abelardo Mai, Ministro de Agricultura: “¿Si me preocupa? Demonios, sí debo estar preocupado. La agricultura es mi vida, es mi pasión. Y me preocupa mucho lo que está pasando en este momento por la caída de la producción. Todos sabemos que no es culpa mía, pero soy el Ministro de Agricultura y por eso necesito hacer algo para recuperarlo y cada día que me voy a la cama trato de encontrar y pensar en qué podemos hacer para recuperarlos industrias. Creo que hay soluciones a largo plazo que debemos adoptar ahora, pero debemos implementarlas ahora. Cítricos, cuando estaba en la oposición, solía gritar que cada vez que en la Cámara de Representantes la producción baja, no se está haciendo nada. Hemos hecho mucho, pero sabes que cuando estás en el poder ahora y se ha hecho tanto daño a lo largo de varios años, no ves lo que pones en práctica, no ves los efectos de inmediato y mientras hablamos ahora Tengo gente trabajando en el campo para ver cuál es la mejor manera de recuperar los cítricos. Algunos dicen que los cítricos están muertos. Un agrónomo dijo Ministro Creo que los cítricos están muertos. No creo que esté muerta, todavía podemos salvar algo, pero creo que ha llegado el momento de pensar en diversificar la base en el sur. Tenía la esperanza de que pensáramos que mucha tierra en el sur se ha ido a cultivar coco, algo a granos, creo que otra opción es el aceite de palma africana aunque a los ambientalistas les preocupa un poco porque en otros países cuando plantaron aceite de palma africana Palma Aceitera tuvieron que despejar mucho terreno. En este caso no es que el terreno ya esté despejado para los cítricos, sino que simplemente se están reemplazando los huertos muertos por otro producto. Y por eso estoy en la cumbre de inversiones, los guatemaltecos estuvieron aquí y tienen interés en plantar palma africana. Estuve allí durante el fin de semana para la Livestock Expo y nuevamente me encontré con la gente y nos preguntaron: ¿Hablas en serio? ¿Quiere que invirtamos en Belice en Aceite de Palma Africana? Tuvimos una excelente presentación de los guatemaltecos para la cumbre de inversiones y atrajo mucha atención, pero tenemos que impulsarla más si ese es el camino que vamos a seguir. Simplemente estamos esperando los resultados de ese grupo de trabajo y luego tendremos que decidir qué hacemos. Pero nuevamente, mientras tú y yo dormimos, la enfermedad se fortalece, se fortalece y se propaga. Para que en la agricultura no haya descanso, cada minuto cuenta”.

Mai también señaló que el cambio climático ha afectado a ambas industrias.